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GameBoy掌机诞辰30周年 能击败它的只有任天堂自己

昨天是传奇掌机GameBoy诞辰整整30周年纪念日。作为电子游戏历史上最具统治地位的产品系列之一,每一个版本的GameBoy都要面临好几个竞争对手,而竞品还往往拥有更强的技术力。但是,直到交棒给DS,任天堂的神器GameBoy从未在市场中落败,它是如何做到的?

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在过去30年里,可以说每一场“对局”都是一个模板。任天堂一直以同样的方针进行竞争:价格、纯粹性、高质量游戏。以Atari Lynx为例,它紧跟着GameBoy在几个月后进入市场,可以说是GB的第一个强敌;它在技术上可以说无可挑剔,背光的彩色屏幕、16位元芯片,拥有《Blue Lighting》这样媲美主机游戏的首发护航。但是它输在了价格,两倍于GameBoy的180美刀令人望而却步,加上还是可怜的游戏库——Lynx退出游戏。

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另外两个主要的彩屏对手出现在第二年。世嘉售价150美刀的8位掌机Game Gear比Lynx稍微更显得吸引人一些,并且还有《索尼克》等世嘉好IP的游戏阵容。然而它出了名的耗电,再没有充电电池只能重复购买替换的日子里,这可是一笔大负担。另外同年的NEC旗下的TurboExpress,虽然在技术层面令人印象深刻,但是品牌的小众地位和高达250美刀的定价意味着这款机子永远不会成为主流。

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随着早期竞争对手一个个退群,任天堂巩固了在市面上的控制力,于96年推出了GBP(GameBoy Pocket),作为实质上GameBoy的轻薄版,继承了GB原有的海量游戏库,升级了被人吐槽的LCD屏幕,甚至还砍掉了两节电池需求。

其实GBP和GB没有本质的大区别,着实是任天堂为了稳定市场的操作,因为在那个时代GB本身的游戏库就给了玩家足够的理由乖乖掏钱。而直到1998年的GBC(GameBoy Color),任天堂才真正开始升级扩展。GBC和NES一样机能强劲,拥有《超级马里奥兄弟》这样的彩色独占游戏,更重要的是,GBC完全向下兼容GB。

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98年SNK则推出了仅在日本本土销售的Neo Geo Pocket,99年推出全球范围贩卖的Neo Geo Pocket Color。这可以说是历史上瞄准GB发出的最强攻势了。硬件同样皮实同时颜值不错,具有强大的电池续航和一个令人赞叹的迷你摇杆。游戏阵容同样高质,SNK格斗游戏的粉丝们可以说是一本满足,甚至还迫使世嘉为其定制了一个索尼克游戏。

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然而事实证明,NGPC在SNK自身经济危机的背景下还是敌不过暴涨的“宝可梦效应”。SNK在2000年退出全球市场、第二年在日本宣布破产。而继承它的攻任大旗的是万代推出的WonderSwan。

这款WS由原GB和Game&Watch设计师、无冕之王横井军平打造,在日本取得了可观的成功。万代以4800的超低价发布了原始的单色版本来打开市场,随后在2000年发行了彩色版本的掌机。尽管WS的销量超过了SNK的NGP,并且坐拥《最终幻想4》之类的佳作,但是万代的尝试最终还是被任天堂在2001年发行的GBA(Game Boy Advance)彻底击垮。

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GBA的辉煌对于玩家来说家喻户晓不必多吹:它便宜、它耐操、它电池寿命长、它向下兼容、它有成吨经典游戏……这也是许多人依旧愿意在电脑上安个GBA模拟器怀旧的原因。

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在纯粹的游戏领域可以说是毫无胜算,于是任天堂的竞争对手们在世纪初换了个思路。在世纪之交,移动技术开始崛起变为主流,可以在手机上玩游戏这个想法看起来并不是个糟糕的点子。于是当时世界霸主地位的诺基亚,在03年发布了一款N-Gage游戏手机,能够运行塞班系统,插上卡带能够游玩真正意义上的3D游戏。

不幸的是,N-Gage表现的顾此失彼。尽管EA、Gameloft、育碧等厂商为其定制了《细胞分裂》、《古墓丽影》等口碑大作,它手机风格的按键实际上玩起来很糟糕,诺基亚要求取下电池换卡的奇怪设定也令人反感。而另一方面作为手机,这部造型奇特的设备使得用户侧着机身打电话,实在是太特立独行令人难以接受。

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而诺基亚并不是唯一一家试图将手机和游戏掌机结合起来的公司。Tapwave是另外一家由Palm前高管创立的初创公司,2003年该公司推出了一款专注于娱乐功能的PDA手机,名字叫做Zodiac。Tapwave Zodiac运行的是Palm操作系统,当时拥有480×320像素的“大屏幕”,专为视频和游戏、MP3播放和一般PDA应用场景而设计。同时它拥有像《毁灭战士2》和《Madden NFL 2005》等热门游戏IP,总体来说,当然外界认为这一款相当不错的设备。但是,也许你可以说是时运不济,也可能说是其它厂商开始发力,它赶上了任天堂的另外一位强有力竞争对手的横空出世。这款设备不仅在技术和配置上全面超越了它,而且对本身任天堂的统治地位构成了迄今为止最大的威胁。

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在Game Boy生涯的末期,它终于遇到了第一个可以与之较劲的对手:索尼的PSP。很难找到形容词来表述PSP在04年的时候看起来有多么未来风多么炫酷。PS2在当时是主机一哥,而PSP作为便携设备几乎同样强大,还提供了优质的屏幕和先进的多媒体功能。初期索尼将PSP定位成“未来的随身听”——虽说这一定位被苹果的iPod给偷了。但这很明显也是厂商将游戏掌机和多功能移动影音融合的尝试,也是任天堂在掌机领域最强大的竞争对手。

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在05年任天堂发布了微型的Game Boy Micro以图维持GBA市场,但是后来的事大家也都知道了。一开始被描述为“和GBA以及GC并驾齐驱的第三支柱”的任天堂DS,完全吸纳了GB的掌机市场,以至于成为了任天堂有史以来最成功的产品。它保持了GB系列一直以来的优势,早期版本的DS甚至还有GBA游戏插槽。至此标志着Game Boy系列王朝成为历史,DS的高度成功意味着任天堂的下一款掌机3DS是它的继任者而不是GB。3DS虽然没DS那么畅销,但相比索尼命运多舛的PSV,表现的还是可圈可点,现在没人想要一个新的Game Boy了。

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如今来到了Switch的时代,任天堂甚至已经不再设立专门的掌上游戏机部门,看起来似乎也不会再继续开发新的3DS游戏了。作为掌机便携度依旧,作为主机在电视上还看得过去,这款主机彻底打破了任天堂掌机和主机的界限,尽管有传言老任会出更便携的版本。

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因此在纪念Game Boy发行30周年的同时,其实也是任天堂定义和开辟便携式游戏市场30周年。自从Game Boy发行以来,有无数的对手都想把它拽下马来,但最终,唯一能够击败Game Boy的公司只有任天堂自己。

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